trabajó en más de 100 películas y decenas de programas de televisión

Nacido en una familia irlandesa de 10 hijos en 1923, en la Segunda Guerra Mundial estuvo entre los soldados estadounidenses que desembarcaron en Normandía, fue herido en una pierna y sobrevivió a una masacre. Antes de ser actor tuvo muchos otros trabajos (conductor de taxi, repartidor de telegramas, pintor o guía turístico), para posteriormente empezar su carrera interpretativa, primero como actor de teatro cuando el productor Joseph Papp lo contrató para el New York Shakespeare Festival.
En el cine su primer gran papel fue el de un policía corrupto en «El golpe» (1973), junto a Robert Redford. Fue candidato al Oscar dos veces, en 1983 por dar vida al gobernador en «La casa más divertida de Texas» y al año siguiente por su interpretación de un nazi en la comedia de Mel Brooks «Soy o no soy».
Entre sus trabajos más recordados está el del pretendiente del travestido Dustin Hoffman en «Tootsie». Participó también en «Tarde de perros», «Dick Tracy’, ‘The Muppet Movie», «Primera plana», de Billy Wilder, y «A casa por vacaciones», de Jodie Foster, entre otros muchos filmes.
Durning ganó un Globo de Oro como mejor actor en 1991 por su interpretación de John «Honey Fitz» Fitzgerald en la película para televisión «The Kennedys of Massachusetts», así como un premio Tony en 1990 por su papel de Big Daddy en la reposición en Broadway de «Cat on a Hot Tin Roof». Fue nominado a varios premios Emmy por sus trabajos en televisión y tiene una estrella en el Paseo de la Fama de Hollywood. El actor se casó dos veces y tuvo tres hijos.