Se hizo mundialmente famoso como Adam Cartwright en la serie «Bonanza»

Pernell Roberts era el último de los tres hermanos de la serie sobre los Cartwright. Michael Landon, que interpretaba a «Little Joe», el menor de los tres, murió de cáncer en 1991, también en Malibu, a los 54 años. Dan Blocker, el hermano del medio «Hoss», falleció durante una operación en 1972 a los 43 años. Su muerte significó el fin de la serie. El padre en la serie, Lorne Greene, falleció en 1987 a los 72 años.
Pernell Elvin Roberts había nacido l 18 de mayo de 1928 en Waycross, Georgia, Estados Unidos. Antes de dedicarse a la interpretación, Robrts estuvo dos años con los marines. Tras varios papeles, logró el éxito en 1959 con la serie de televisión «Bonanza». En ella era el hermano mayor entre su padre, el gordo Hoss y el lindo Little Joe. Sin embargo, seis años después el artista se retiró y tampoco volvió a la serie, que continuó otros ocho años.
El militarismo antirracista de Pernell le llevaron a cuestionar muchas veces los argumentos desarrollados en «Bonanza» que calificaba como racistas, sexistas y violentos, y llegó a exigir cambios que no siempre fueron bien recibidos. La época del inicio de la serie coincidió con la lucha por la igualdad y los derechos civiles en Estados Unidos, organizadas entre otros por Martin Luther King. Pernell participó en muchas de ellas lo que provocó que parte del público no viese con buenos ojos su compromiso social.
En un episodio de 1963, el personaje de Adam recogía firmas para realizar una protesta contra un albergue que practicaba la segregación contra los negros. Por esta razón, Chevrolet, el patrocinador de Bonanza recibió un aluvión de cartas de protestas de los fans.
El actor participó en otros proyectos, también como cantante, sin mayor éxito. Logró un segundo éxito en 1979 como protagonista de la serie «Trapper John, M.D.». Allí Roberts interpretó durante siete años a un médico con experiencia de la Guerra de Corea, una derivación de la exitosa serie «MASH». En los años 90 participó en la serie «Diagnosis Murder».
Sus últimos trabajos en los 90 fueron para The History Channel como presentador y narrador de documentales. Se casó en tres ocasiones y tuvo un único hijo, Jonathan Cristopher, que murió en un accidente de moto en 1989. En los últimos años seguía comprometido con la defensa de las minorías y formaba parte del Native American Rights Fund.