Tenía 85 años y tras abandonar el cine en su juventud fue candidata al Congreso de Estados Unidos y embajadora de su país en Ghana

Shirley Temple nació en Santa Monica (California) el 23 de abril de 1928, aunque según una leyenda nadie sabe realmente cuando nació ya que, cuando comenzó a hacer películas, los Estudios Fox hicieron un certificado de nacimiento falso. Desde su niñez se cuentan anécdotas de su talante de niña prodigio. A los tres años su madre la matriculó en una academia de danza, donde fue descubierta por Charles Lamont, que buscaba actores infantiles para una seie de de cortometrajes de la Educational Pictures
A los cuatro años protagoniza su primer cortometraje, alternando estos primeros papeles con apariciones en largometrajes en papeles infantiles. Cortos como «War Babies» (1932), «Kiddin Hollywood» (1932), o «Kiddin Africa» (1933), y largos como «Little Miss Marker» de Alerxander Hall (1934), «Noches de Nueva York», de Edwin Burke (1934), «Gracia y simpatía», de Harry Lechman (1934) o 2Ahora y siempre» de Henry Hathaway (1934).

Fue la primera ganadora del Premio Oscar especial al Intérprete Juvenil en 1935. Durante toda su vida Temple ha sido la intérprete más joven de toda la historia del cine en recibir este honor.
A partir de 1934 pasó a convertirse en la primera actriz infantil del cine americano. Era la protagonista absoluta de sus filmes, y actores y actrices con tanto prestigio como Claire Trevor, Lionel Barrymore, Joel McCrea, Frank Morgan, Robert Young, Alice Faye, Victor McLaglen, Randolph Scott o Margaret Lockwood le sirvieron de comparsas. A pesar de haber trabajado con algún director notable como Henry King, John Ford, o Allan Dwan, todos los filmes de esta época respondían al mismo mecanismo, niña prodigio solucionando problemas de sus mayores. Entre dsus películas de estos años, «La pequeña coronela», de David Buttler (1935), «Nuestra hijita» (1935), de John Robertson, «Rebelde», de David Buttler (1935), «La pequeña vigía», de David Butler (1936), «Pobre niña rica», de Irvong Cummings (1936), «We Wulle Wunkle», de John Ford (1937), «Heidi» de Allan Dwan (1937), «Just around the corner», de Irving Cummings (1938) o «La princesita», de Walter Lang (1939).
Aparte de las películas, hubo muchos productos promocionales de Shirley Temple durante los años 1930. Numerosas muñecas de Temple, vestidas con trajes de las películas, fueron muy vendidas. Otros artículos exitosos de Temple incluían una línea de vestidos de chica y lazos de pelo.
Su almibarada y empalagosa presencia se perpetuó en el cine durante su adolescencia, pero su aureola se iba degradando: «Desde que te fuiste», de John Cromwell (1944), «Kiss and tell», de Richard Wallace (1945), «Honeymoon», de Wulliam Keighley (1947), «El solterón y la menor» , de Irving Reisz (1947) o «Fort Apache», de John Ford (1948).
En 1945 se casó con John Agar, que en aquel momento era un flamante sargento de aviación, al que convertiría en actor haciéndole debutar en «Fort Apache». Su primer matrimonio, del que nacería una hija, coincidió con su gran crisis como estrella. Si como adolescente siguió funcionando muy bien, como veinteañera ya no consiguió el favor del público que la había idolatrado como niña prodigio y un tanto repipi. Cuando llegó el momento del divorcio en 1949, también llegó la definitiva retirada de Shirley Temple del cine. En 1949, a los 21 años, se retiraría definitivamente del cine. Entre sus últimas películas, «Mr Belvedere estudiante», de Elliott Nugent (1949), «Adventure in Baltimore», de Richard Wallace (1949) o «A rienda suelta», de David Butler (1949)..
A finales de 1950 se casaba de buevo con Charles Black, un ejecutivo de la televisión y oficial de marina en la reserva. Durante la década de los 50 se apartó totalmente de la vida pública, dando a luz a dos hijos y dedicándose a actividades benéficas. En 1960 aceptó protagonizar un programa de televisión, «The Shurley Temple Show», que no tuvo excesivo éxito.
En los años 70 volvió a oirse hablar de Shirley Temple. Como miembro del Festival de Cine de San Francisco, consiguió que «Juegos de noche», de May Zetterling, fuera prohibida. Luego fue candidata al Congreso de los Estados Unidos por el Partido Republicano. Fue representante de los Estados Unidos en la Organización de Naciones Unidas, y viajó por todo el mundo como presidenta de una federación para la prevención de la arterioesclerosis. Fue también embajadora de su país en Ghana. La antigua niña prodigio se había convertido en la más típica representante del matrimonio autoritario made un USA.
En 2001, sirvió como asesora para la producción de la cadena de televisión ABC «Child Star: The Shirley Temple Story», basada en la primera parte de su autobiografía. En 2004, se unió con Legend Films para restaurar, colorear y publicar su primeras películas en blanco y negro, así como episodios de sus series de televisión de 1960, «The Shirley Temple Storybook Collection».