Con «La section Anderson», adaptación cinematográfica de su novela homónima, obtuvo el Oscar de Hollywood

Escritor, director, realizador de documentales, Schoendoerffer ganó un premio Oscar al mejor documental en 1967 por «La section Anderson», adaptación cinematográfica de su novela homónima, que escribió cuatro años antes y que representó su debut en el mundo de la literatura. .

Schoendoerffer viajó a Marruecos y a Argelia, donde documentó los inicios de la guerra de independencia, y en 1956 rodó su primer filme, «Paso del diablo», en 1956 y desde entonces osciló a lo largo de su trayectoria entre largometrajes de ficción y documentales. Una decena de años antes, en 1954, el cineasta francés había sido capturado en Dien Bien Phu, en Vietnam, donde participaba como soldado en la guerra de Indochina que enfrentaba Francia y su antigua colonia.

Puesto en libertad, Schoendoerffer decidió abandonar el ejercito, aunque los combatientes y su drama pasaron a ser un tema central de sus creaciones. Aquella experiencia le sirvió para entender que quería ser periodista, profesión a la que se dedicó tras su liberación. De hecho, precisamente con la película «Dien Bien Phu», en 1991, reflexionó sobre los sacrificios humanos innecesarios.
En 1963 escribió su primera novela, «La 317eme section», que adaptó a la gran pantalla en 1965. Entre sus novelas, «Le Crabe tambour», escrita en 1977, recibió el Gran Premio de novela de la Academia francesa. La guerra en Indochina descrita por Schoendoerffer, calificado unánimemente como una «leyenda», se considera que sirvió de inspiración a Francis Ford Coppola y a John Milius para la ambientación del filme «Apocalypse Now».